Kunststoffen zijn in algemene zin alle chemische verbindingen die door niet-natuurlijke scheikundige processen worden gemaakt. In het dagelijks leven bedoelt men met de term kunststof (onterecht) vaak hetzelfde als met plastic: een organische polymeer. Kunststof is een organisch materiaal dat is opgebouwd uit zeer grote moleculen die ontstaan door synthese (een reactie waardoor er een nieuwe stof ontstaat) van grondstoffen. Deze grondstoffen gaan covalente of ionaire bindingen aan en vormen zo amorfe of kristallijne stoffen. Er zijn 3 soorten: Thermoplasten (smelten bij opwarming) Thermoharders (ontbinden bij opwarming) Elastomeren Soms worden kunststoffen versterkt, traditioneel vooral door inbedding van glasvezel, tegenwoordig ook met nieuwe kunststofvezels zoals Kevlar, Twaron en Dyneema. Kunststoffen zijn van organische oorsprong en niet biologisch afbreekbaar. Ze vormen daarom een milieuprobleem indien ze als afval worden weggegooid. Tegenwoordig bestaan er alternatieven in de vorm van bioplastics die wel biologisch afbreekbaar zijn en daarom minder belastend zijn voor het milieu.